Descubiertos virus de más de 15.000 años de antigüedad congelados en un glaciar del Tíbet

En muestras de núcleos de hielo recolectadas de un glaciar en la meseta tibetana que tenían aproximadamente 15.000 años de antigüedad se han hallado gran cantidad de virus antiguos gracias a un estudio de investigadores de la Universidad Estatal de Ohio y el Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley.

En concreto, el meticuloso análisis de los núcleos de hielo reveló la presencia de 33 grupos de géneros de virus, 28 de los cuales no son conocidos por la ciencia moderna.

Los virus han sido encontrados en núcleos de hielo de una de las capas deh hielo más antiguas de la Tierra: el casquete de Guliya, que está situado al oeste de las montañas Kunlun, en la parte china de la meseta tibetana y a unos 6.700 metros de altura. Esta corteza de hielo, de 200 kilómetros cuadrados, comenzó a formarse antes de que finalizase la última edad del hielo.

Para realizar el análisis se han usado nuevas técnicas más limpias y meticulosas a fin de que no haya contaminación: tanto perforar como extraer muestras del hielo hace que sea muy fácil contaminar el hielo con microorganismos o ADN actuales.

El hallazgo de virus desconocidos por la ciencia, según los autores de esta investigación, es particularmente relevante porque, a medida que el planeta se calienta debido al calentamiento global y derriten los glaciares, posiblemente se empiecen a reactivar muchos otros virus desconocidos, algunos de los cuales podrían ser mortales.